Recordatorio costoso. 100 años después: un incendio en Chicago subraya la falacia de un ‘edificio a prueba de incendios’ POR ÁNGELO VERZONI

Cuando los ciudadanos de Chicago reconstruyeron amplias zonas de su ciudad tras el Gran Incendio de Chicago de 1871, cambiaron la madera por ladrillos y otros materiales no combustibles. Los periódicos de la época elogiaron esta nueva ola de construcción como «a prueba de fuego». 

Cincuenta años después, la ciudad recordó la aleccionadora verdad. El 15 de marzo de 1922, las llamas arrasaron rápidamente más de una docena de edificios a lo largo del brazo sur del río Chicago, causando pérdidas estimadas en $ 2.3 (más de $ 38 millones en dinero de hoy) y dos muertes.

La Junta de Aseguradores de Chicago publicó un informe sobre el incidente dos meses después. “No existe tal cosa como un edificio a prueba de incendios”, concluyó el informe. “Es absurdo esperar que un edificio que está construido en parte con materiales resistentes al fuego y en parte con materiales combustibles y lleno de contenido combustible no sufra daños materiales tanto en la estructura como en el contenido cuando se somete a altas temperaturas”.

La rápida propagación del fuego fue causada en parte por los productos químicos industriales y los desechos presentes en casi todos los edificios involucrados en el incendio. Esto incluía barriles de barniz y alcohol, polvo de madera y metal, gasolina y otros materiales combustibles peligrosos. “Los pisos estaban empapados de aceite, las instalaciones estaban congestionadas y muy cargadas, y había muchos inquilinos que usaban gasolina, fabricaban desechos para trabajar la madera y los usaban para limpiar trapos y desechos”, encontró el informe. Los autores también especularon que el fuego pudo haber sido provocado por la combustión espontánea de trapos empapados de aceite en una de las propiedades. 

Según la Biblioteca de la Universidad de Illinois, el 80 por ciento de todo el Departamento de Bomberos de Chicago respondió al incidente y combatió el incendio durante aproximadamente cuatro horas con 51 compañías de motores, seis compañías de ganchos y escaleras, siete compañías de escuadrones y dos botes de bomberos. Mientras los bomberos luchaban contra las llamas, el Jefe de Bomberos de Chicago, Thomas O’Connor, comentó que era el peor incendio que la ciudad había visto desde el incendio de 1871 en toda la ciudad. Un bombero murió en el lugar, mientras que otro, que fue golpeado en la cabeza por un trozo de piedra que cayó, murió más tarde en el hospital. 

La Junta de Aseguradores de Chicago incluyó en su informe varias recomendaciones para que la ciudad se proteja contra futuros incidentes a gran escala a raíz de la conflagración de marzo de 1922. Las recomendaciones se centraron principalmente en hacer que las aberturas exteriores, como puertas y ventanas, sean más resistentes al fuego para evitar que el fuego se propague de un edificio a otro, así como en despejar y compartimentar los espacios interiores para evitar que el fuego se propague dentro del mismo edificio. “La idea debe ser”, decía el informe, “evitar la exposición de incendios y evitar que el fuego interior traslape de piso a piso”.

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